Conociendo a Alice Evans

Foto de portada: https://hackaday.com/2018/11/13/alice-evans-brucellosis-or-why-we-pasteurize-milk/

Beber leche es bastante común a nivel mundial. Ya sea en el desayuno, después del almuerzo, a media tarde o en la cena, la leche es uno de los alimentos más presentes en nuestra dieta. Como tal, pasa por estrictos procesos de esterilización para que su consumo sea seguro. Y ante las dudas, no es raro que mucha gente hierva la leche antes de consumirla, incluso aunque esté pasteurizada. Aunque tanto el hervor como la pasteurización de la leche son procesos que podríamos catalogar como totalmente normales y cotidianos hoy en día, no siempre fue así.

Si bien Luis Pasteur inventó la pasteurización en 1864, se aplicaba principalmente a los vinos o a la cerveza. Las personas consumían leche cruda y no era raro que cayeran enfermas producto del consumo de leche contaminada con bacterias que, en ese tiempo, no podían detectarse. Tampoco había información sobre las enfermedades causadas por consumir leche cruda. En 1918, una joven bacterióloga publicó sus trabajos sobre las bacterias presentes en la leche, pero en respuesta obtuvo una gran oposición y escepticismo ante su sugerencia de pasteurizar la bebida.

Una científica brillante

Alice Catherine Evans nació en 1881 en una granja de Pensilvania, EE. UU. Hija de un granjero y una profesora, aprendía de ellos en casa y reforzaba su educación asistiendo a una modesta escuela. Después de terminar el colegio, Alice se dedicó a la enseñanza por cuatro años. Su recursos eran muy limitados para asistir a la universidad; sin embargo, hizo un curso gratuito para profesores rurales en la Universidad de Cornell, donde se interesó por la ciencia y ganó una beca para sus estudios de licenciatura. Posteriormente, fue la primera mujer en obtener una beca para su maestría en la Universidad de Wisconsin. En ambas universidades, sus estudios fueron en bacteriología.  

A pesar de su talento para continuar con estudios de doctorado, prefirió trabajar en una entidad gubernamental. Se interesó por la bacteriología de los productos lácteos, en especial de la leche y el queso. Fue la primera mujer en recibir una posición de trabajo permanente en la División de Lácteos del Buró de Industria Animal en el Departamento de Agricultura de EE. UU. Su trabajo la llevó a descubrir la brucelosis, enfermedad causada por bacterias presentes en la leche, la cual causa abortos en animales y fiebre en seres humanos.

Trabajos sobre brucelosis

En 1918, Alice publicó sus trabajos sobre la brucelosis, pero médicos, veterinarios y otros colegas no creían que la bacteria causante afectara tanto a animales como a seres humanos. Por su parte, la industria de los lácteos era reticente al pedido de Alice de pasteurizar la leche antes de comercializarla. Sin embargo, en 1920 su trabajo fue corroborado por otros investigadores y agruparon a las bacterias causantes de la brucelosis dentro del género Brucella.

Alice Evans working in the lab. Via NIH
Alice Evans trabajando en el laboratorio (Fuente: https://www.womeninagscience.org/post/women-who-revolutionized-agriculture-1)

Gracias al trabajo de Alice, la brucelosis fue entendida como una amenaza ocupacional para los granjeros y también para los consumidores de leche. Una vez que se aceptó la propuesta de pasteurizar la leche, los casos de brucelosis disminuyeron. El descubrimiento de las bacterias del género Brucella llevó también a que se establezcan regulaciones para la pasteurización a partir de 1930.

En 1922, la propia Alice se infectó de brucelosis, enfermedad que la aquejó por dos décadas. En 1928, Alice fue electa la presidenta de la Sociedad Americana de Bacteriología en reconocimiento a su trabajo, siendo la primera mujer en ocupar el cargo. Después de retirarse en 1945, dio varias charlas de desarrollo profesional a mujeres y las animó a seguir carreras científicas. Murió en 1975 en Arlington, Virginia.

Bibliografía

Alice Evans. https://www.britannica.com/biography/Alice-Evans

Anjun, Galiba. Alice Catherine Evans, Microbiologist & Champion for Pasteurization of Milk. https://medium.com/rediscover-steam/alice-catherine-evans-microbiologist-champion-for-pasteurization-of-milk-b1eb63e3c1e1

Javier Yánes. Alice Catherine Evans, la pionera de la leche segura. https://www.bbvaopenmind.com/ciencia/grandes-personajes/alice-catherine-evans-la-pionera-de-la-leche-segura/

Moataz Abdelmegid. Alice Catherine Evans and the safety of dairy products. https://www.bibalex.org/SCIplanet/en/Article/Details.aspx?id=5209

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